¿Qué llegará antes: los coches sin conductor o los trenes autónomos?

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tren autónomotren autónomo

Los vehículos sin conductor nos siguen pareciendo algo del futuro. Sin embargo, su venida extensiva esta a la vuelta de la esquina y las raíces de esta tecnología son mas antiguas de lo podríamos imaginar.

tren autónomo

El 1 de marzo de 2012, Google® lograba la 1ª licencia de circulación para un coche autónomo. Lo hacía en el estado de Nevada. Atrás quedaban décadas de exploración para crear realidad el sueño del transporte por carretera sin conductor. Por asfalto, que no por raíles. Mucho antes, concretamente en 1981, entraba en funcionamiento la 1ª linea de tren automatizada del planeta. ¿Cuándo se convertirán los trenes autónomos en algo habitual?

La automatización de los trenes

El de 1981 en Kobe, Japón, no fue un caso aislado. El metro de Lille, en Francia, tampoco tenía conductores a los mandos cuando fue inaugurado en 1983. Desde entonces, líneas de cercanías y metro con mayor o menor grado de automatización han echado a rodar. Copenhague, Londres, París o Barcelona son solo algunos de los ejemplos que se localizan en Europa.

Los trenes autónomos que se mueven en circuitos cerrados, con condiciones predecibles, recorridos por el mismo tipo de vehículos y con un metodo de gestión unificado llevan años siendo una realidad. Sin embargo, la automatización necesaria para circular por entornos abiertos, en los que las infraestructuras se comparten entre alta velocidad, mercancías y cercanías y distintos vehículos, aún es un desafío.

metro autónomo de copenhague

Y es que, al equivalente que sucede con los coches, existen distintos niveles de sistemas autónomos para el transporte ferroviario. Del GoA 1 (del inglés grades of automation) al 4, la Unión Internacional de Transporte Público (UITP) define diferentes grados de asistencia al conductor hasta su termina desaparición en el GoA 4. Estos son los primordiales proyectos que están en marcha en Europa.

Países Bajos, el GoA 2 es una realidad

A terminos del año pasado, la compañia francesa Alstom, ProRail y Rotterdam Rail Feeding consiguieron operar, durante una semana, una linea de tren de mas de 100 kilómetros entre Rotterdam (Países Bajos) y la frontera con Alemania. Los trenes, equipados con un metodo GoA 2, funcionan solos, pese a que requieren la vigilancia permanente del maquinista. De convenio con Alstom, este metodo acepta que los trenes sean mas puntuales y disminuir los intervalos de espera entre viajes, contribuyendo también a un consumo energético mas eficiente.

Alemania: un tranvía, el 1° paso

Durante cuatro días del pasado mes(30dias) de septiembre, Siemens Mobility y ViP Verkehrsbetrieb Potsdam GmbH pusieron a prueba un tranvía autónomo de nivel 2 con vistas a crear una solucion GoA tres en el futuro cercano. Testeado en la ciudad alemana de Postdam en un entorno de trafico real, el metodo con el que estaba equipado el tranvía le permitía reconocer todos los componentes de su entorno gracias a una lista de algoritmos de machine learning.

transporte DB en alemania

Pero este es solo un paso. La operadora de trenes alemana Deutsche Ban (DB) trabaja para que los primeros trenes autónomos circulen de forma regular en el año 2023. Por el momento, las pruebas se están llevando a cabo en un tramo de vía de 30 kilómetros en el estado de Sajonia, cerca de la frontera con la República Checa.

Francia toma la delantera

Si en esta carrera europea hay un país que ocupa el 1° puesto, ese es Francia. El operador de transportes galo SNCF tiene en marcha un proyecto de GoA 4, el máximo nivel de automatización, junto a Bombardier, Bosch, Spirops y Thales. Las pruebas terminos llegarán en solo 2 años y en 2023 SNCF aspira a tener operativa su 1ª linea totalmente autónoma.

“Si queremos que los trenes autónomos funcionen sin tener que convertir las infraestructuras actuales, los trenes deben saber como posicionarse de forma precisa en las vías o en los andenes”, expone para Orange Luc Laroche, jefe del software de trenes autónomos de SNCF. Para ello, sostiene, la precisión de los sistemas de geolocalización tiene que ser mucho mayor que la actual. Y los trenes deben poder transmitirse con su entorno. Aquí es donde entra en videojuego la comunicacion móvil.

tren autónomo

El impulso de la red 5G

De todos los verticales en los que la tecnología 5G tiene potencial disruptivo, el del transporte autónomo es uno de los que mas interés ha atraído. Las necesidades de comunicacion de los vehículos sin conductor (V2X, vehicle-to-everything) requieren de redes moviles con altas capacidades de transmisión, latencia ultra baja y alta estabilidad. Estándares que el 5G puede alcanzar preferible que ninguno de sus predecesores.

En entornos abiertos e interurbanos, las redes 5G permitirán mayores tasas de transmisión de documentos a altas velocidades. En entornos urbanos, harán factible el despliegue fuerte de sensores y el dominio integrado del trafico de forma mucho mas eficiente. Dará equivalente que llegue 1° el coche autónomo o el tren sin conductor. Lo significativo es que la infraestructura de comunicaciones este preparada para aguantar el volumen de documentos que suponga.

Por Juan F. Samaniego

Imágenes | Unsplash/madeleine ragsdale, Daniel Abadia, Maxim Melnikov, Metro Copenhague

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