Los alquimistas del siglo XXI tienen su vista puesta en tu ‘smartphone’

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el oro dentro de vuestro smartphoneel oro dentro de vuestro smartphone

Desde el origen de los tiempos, el ser humano ha extraído de la tierra casi 200.000 toneladas de oro. Un porcentaje cada vez mayor se oculta en nuestros bolsillos.

el oro dentro de vuestro smartphone

Los smartphones y el resto de dispositivos electrónicos están llenos de circuitos de pequeñas dimensiones. Estos serían inviables sin algunos de los mejores materiales conductores de la electricidad. Así, el oro, la plata o el cobre, en pequeñas dimensiones, están presentes en nuestra tecnología. Y cada vez se están creando mas esfuerzos para recuperarlos, reciclarlos y reutilizarlos.

Solo en 2019, se generaron en el planeta 53,6 millones de toneladas de basura electrónica. Según los documentos del Global E-waste Monitor 2020, los desechos tecnológicos han ampliado un 21% en los últimos 5 años. De toda esta basura, solo el 17,4% fue debidamente tratado y reciclado.

“Esto significa que el oro, la plata, el cobre, el platino y otros materiales, valorados, de forma conservadora, en 57.000 millones de dólares, fueron destruidos o descartados”, muestra el informe. De nuevo, las posibilidades de negocio y la responsabilidad ambiental se dan la mano en busca de una salida al reto de la gestión de residuos.

La posibilidad del reciclaje

De las 197.576 toneladas de oro que el ser humano ha conseguido de la tierra en la historia, segun estimaciones del World Gold Council, mas del 60% han sido extraídas desde el año 1950. El mismo ente afirma que, como mucho, permanecen otras 54.000 toneladas en el subsuelo. Cada año se extraen entre 2.500 y 3.000 toneladas, sin embargo el oro es un recurso limitado. Así que hay quien ha comenzado a liderar todos sus esfuerzos al reciclaje.

reciclaje de metales para inventar joyas

Pandora, el mayor desarrollador de joyas del planeta por volumen, ha publicado que a partir de 2025 todo el oro y la plata empleados en sus joyas serán metales reciclados. Buena parte procederá de otras alhajas, sin embargo también, en enorme medida, de residuos electrónicos. En la actualidad, el porcentaje de uso de metales preciosos reciclados esta en el 71%. La posibilidad de ahorro es evidente, teniendo en cuenta que la compañia danesa maneja mas de 340.000 toneladas de plata cada año.

Además, el choque positivo para el medioambiente es importante. Según Pandora, utilizar plata reciclada significa disminuir en un 66% las emisiones asociadas a este metal. En el caso del oro, estas caen en un 99%. También se eliminan otros riesgos ambientales asociados a la minería, como la contaminación por mercurio en las explotaciones de oro.

Así sirve el reciclaje de tecnología

El 1° paso en el reciclaje de un movil es su recolección. Sin sistemas para la gestión de residuos, como el que ha implementado Orange con el software Somos responsables, los materiales presentes en los dispositivos electrónicos jamás se podrán recuperar. En el caso del software de Orange, la compañia los recoge, los transporta a una planta de tratamiento y valora su reciclaje o su reutilización. En el 1° caso, el próximo paso es separar sus componentes para su tratamiento en lugares especializados.

reciclaje de tecnología de residuos electrónicos

A la hora de afrontar el reciclaje de los dispositivos y la extracción de los metales en esta especie de minería urbana, existen distintos tecnologías. Todas están en constante evolución. En el Love Chemistry Laboratory en la Universidad de Edimburgo, por ejemplo, apuestan por la hidrometalurgia, un conjunto de técnicas químicas que funcionan a temperaturas no demasiado elevadas y tienen un choque ambiental bajo. Sin embargo, son suficiente costosas.

Según los documentos de este laboratorio, de cada tonelada de residuos electrónicos se pueden extraer hasta 350 gramos de oro. Mientras, de cada 1.000 kilos de mena, el material de donde se extrae el metal en la naturaleza, apenas se consiguen 6 gramos de oro.

Otra de las iniciativas mas sonadas de reciclaje electrónico es el proyecto de mina urbana de la Universidad de Nueva Gales del Sur, en Australia, liderado por Veena Sahajwalla. En sus instalaciones, los residuos electrónicos se transforman, separando sus componentes y extrayendo materiales valiosos (como estaño, cobre o paladio, además de oro). Además, su proceso genera además fibras de policarbonato y vidrio utilizables por la empresa de la impresión 3D. De hecho, durante la vigente crisis sanitaria se han empleado para la fabricación de mascarillas y guantes.

El proceso de la facultad australiana consiste en la descomposición de los residuos, la selección de las micropiezas útiles mediante un metodo automatizado y su fundición a altas temperaturas para inventar componentes que puedan usarse en procesos productivos.

La tercera de las técnicas, la mas experimental, sin embargo además la mas prometedora, es la biometalurgia. Consiste en usar ciertas bacterias y hongos para la extracción de los metales. Es una técnica mas lenta, sin embargo mucho mas barata y con un choque ambiental mínimo. Hasta la fecha, se han revelado muchos organismos que producen químicos capaces de extraer los metales de residuos electrónicos.

Este proceso no es nuevo. Las bacterias se usan desde hace décadas en la minería tradicional y, desde mediados de la década pasada, se aplican a distintos procesos experimentales de reciclaje electrónico. Sin embargo, la eficacia de los procesos ha ampliado en los últimos años, al equivalente que las posibilidades de negocio a medida que se ha ido disparando la demanda de metales dentro de la empresa tecnológica.

Por Juan F. Samaniego

Imágenes | Unsplash/MUILLU, Amanda Mocci, Vilmar Simion

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